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iPhone芯片、Mac芯片、耳机芯片,苹果为何急于设计自己的芯片?

导读: 近日,苹果公司宣布未来两年内将逐步停止使用Imagination Technologies Group Plc(ITGP)提供的图形处理芯片(GPU)。据介绍,苹果的手机、平板和手表一直以来都使用ITGP提供的GPU。

智能硬件领域,很多巨头科技公司都想在上游产业链中占据更大的优势。

近日,苹果公司宣布未来两年内将逐步停止使用Imagination Technologies Group Plc(ITGP)提供的图形处理芯片(GPU)。据介绍,苹果的手机、平板和手表一直以来都使用ITGP提供的GPU。

该消息传出后对ITGP产生了很大的影响。公司股票周一暴跌71.3%,公司市值从7.59亿英镑(约合9.49亿美元)下滑到2.94亿英镑(约合3.68亿美元)。

从整个电脑和手机行业来看,大部分公司都采用代工、组装的模式。对于苹果来说,芯片等核心产品很大程度上受制于其他公司。这不仅增加了费用,而且增加了公司内部的管理。在这种情况下,公司希望能够设计自己的芯片。

此次苹果“弃用”ITGP的GPU,也是为了提高公司对芯片的控制能力。

设计更多自己的芯片

一直以来,苹果的电子产品都主要采用高通、Intel、ARM的芯片。但与此同时,公司也在逐渐摆脱对这些公司的依赖。

苹果曾经斥资30亿美元收购了耳机公司Beats Electronics,当时公司用自己设计的W1蓝牙芯片代替了设备已有的芯片。

此前彭博社报道称,苹果正在研发用于Mac的芯片。该芯片不仅耗能更低,而且可以与Intel的芯片同时独立运行。这一举措被很多人解读为是为了减少对Intel芯片的使用。

除了电脑芯片外,苹果手机也在使用自家设计的A系列芯片。iPhone 6s系列使用的是A9芯片,主要由台积电和三星代工;iPhone系列使用的A10芯片,则有台积电代工。即将推出的下一代iPhone将采用A11芯片,还是由台积电代工。而此前苹果手机严重依赖ARM生产的芯片。

还有分析认为,另一大原因是苹果对GPU的技术要求更高了。GPU主要是用于给用户输出图形信息,未来苹果可能会在芯片中融入更多的人工智能和增强现实技术。所以苹果“弃用”ITGP的GPU是在意料之中。

另外除了GPU,行业里还在采用DSP、FPGA、MCU、SOC等。

TechInsights公司的副总裁Jim Morrison表示,苹果已经“摆脱”了对所有传统供应商的依赖,而且公司在用一个芯片代替之前的五个芯片。

日前,苹果的CFOLuca Maestri说道:“如今公司投入了更多的精力来研发基础技术,如处理器和传感器。公司在进行更多的创新,未来可以提供更快、低耗、高质量的产品。”

在芯片生产方面,市场一直被ARM、高通、英伟达所主导。如今苹果也在自己设计芯片及其他一些零部件。但半导体和面板产品,仍然被三星、LG、台积电所垄断。

运转更快,减少成本

如果苹果不生产自己的芯片,那么公司不仅要付出高额的费用,而且也增加了公司内部管理的复杂性。

路透社援引知情人士消息称,公司自己设计芯片的话可以减少内部管理的复杂性。之前公司需要管理一个甚至多个设计团队,然后是生产厂商。此后公司可能只需要管理生产厂商。

这可以帮助公司更快的运转(同时也可以减少成本),因为公司可以把更多的精力聚焦于虚拟现实和增强现实技术。库克曾表示,苹果打算将增强现实融入到产品中。这一计划使得3-D传感器和图形处理芯片变得更为重要。

这次公司“弃用”ITGP的GPU,也是公司准备自己设计图形处理器的迹象。具体来说,公司已经向APP开发者开放了自己的Metal代码。利用这一代码,开发者可以使自己的APP与iPhone的图形处理器产生连接。

通过这些代码让APP开发者熟悉手机芯片,苹果意在在不干扰开发者工作的前提下慢慢换芯片。同时,这也可以帮助开发者缩小iPhone端图形处理芯片和电脑端的差距。目前这两端还需要不同的代码。

一位增强现实公司的创始人Ether表示,通过不断推进Metal代码的应用,苹果不仅可以控制图形处理芯片运转的速度,而且也可以帮助开发者逐渐消除电脑端和移动端GPU代码的不同。

另外,增加对iPhone芯片的控制可以帮公司降低成本,这对于即将推出的新iPhone来说尤为重要。此前有消息称,因为要采用OLED显示屏,所以新iPhone的成本可能要增加50美元。

来自FBN Securities的分析师Shebly Seyrafi预测,2016年第四季度,iPhone的平均价格增长了1%至695美元,同时成本增加了8%至420美元。结果是每部iPhone的毛利率是39.6%,这要低于2015年的44%。

苹果每年花费在ITGP芯片上的专利特许费用是7500万美元。但是如果再加上给芯片设计者的费用,这对于iPhone来说是很大的一笔成本。今年1月底,苹果向高通发起诉讼,索赔10亿美元。苹果认为高通收取的一些专利技术费根本不合理。

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