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自研5G芯片?玺哥不看好苹果收购英特尔通讯基带芯片业务

2019-07-25 07:40
何玺
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昨日,苹果再度成为科技媒体的关注焦点。据《华尔街日报》7月22日消息,苹果很可能出资10亿美元并购英特尔通讯基带芯片部门。

苹果收购英特尔芯片业务为哪般?

实际上,从年初开始业界就在传苹果有意将英特尔整个系带芯片团队收入麾下的新闻。据华尔街日报此前消息,苹果曾在2018年夏天就与英特尔进行过收购英特尔调制解调器业务的谈判,不过因为苹果和高通就一场有争议的专利使用费法律纠纷达成和解之后,谈判就中止了。今年4月,媒体再次曝出苹果欲收购英特尔基带业务的消息,并称双方已经进行了多轮谈判。

目前来看,苹果这次是铁了心要收购英特尔芯片业务了。

苹果此举并不难理解:进入2019年以来,各大手机厂商都在积极部署,以赶上5G商用带来的换机大潮。但苹果却因为找不到5G基带芯片的供货商而陷入尴尬处境。

在今年初的巴塞罗那MWC2019大展上,三星、华为都展示了各自的5G技术,而作为主流手机厂商的苹果却毫无作为。苹果的困境,直接来自于合作伙伴英特尔的“不给力”——英特尔专门为苹果研发的5G芯片XMM 8060在测试中不过关,因此苹果不得不寻求其他厂商供货。

原本同属美国企业的高通是可以成为苹果供货商的,然而这两家近年来不断因为专利权使用纠纷产生矛盾,并且还闹上了法庭。虽然它们在4月份最终达成和解,甚至签署了长达6年的“供货意向”,但事实证明,两家之间的敌意依然存在,想要合作无间并不容易。

苹果在芯片上遭遇的困境,迫使它不得不向另一个手机巨头三星寻求芯片供应。然而三星作为全球最大智能手机厂商,对苹果还是存在竞争方面的顾虑,因此以“产能不足,只能优先保障自家产品”为由婉拒了苹果的合作意向。

经此两件事后,苹果在通讯技术方面的短板、以及被其他厂商“卡脖子”的窘况就成了行业公开的秘密。与行业巨头们这些难堪的“恩怨”,促使苹果下定决心,要以战略性举措解决自己在通讯芯片方面的欠缺问题。

而苹果的想法,就是通过并购英特尔比较成熟的5G芯片研发部门,建立起自的研发团队,彻底摆脱对第三方芯片的依赖,以避免未来被人“卡脖子”。

收购英特尔的芯片部门,有助于苹果摆脱这个困境。

缺席5G元年,焦虑的苹果不能再等了

5G技术上的短板,对苹果来说绝不仅仅是一个被“卡脖子”的尴尬问题,更会直接导致苹果错失全球范围内的第一波5G换机潮。

目前5G商用推进的速度很快,全球范围内至今已有18个运营商推出了商用5G网络,仅在韩国第一期5G用户就已接近150万,中国5G牌照颁发后,消费者对5G手机的购买欲更加高涨,这一切都令各大厂商跃跃欲试。在中国市场上,各品牌获得工信部5G入网证的手机机型已经有8款,其中苹果的主要对手之一华为,更是一家独揽两个型号;而苹果的另一个主要对手三星,也推出了Galaxy S10 5G版本。

至此,在全球前三大手机厂商中,唯独苹果因为在5G芯片上至今为解决供货问题,依然游离在5G世界之外。这种落后状态,令全球销售本就遭遇重大挫折的苹果,更加感到不安。苹果,真的落后于竞争对手了。

如果这种坐等第三方供货的情况继续下去,苹果的5G机型至少要等到2020年中以后才有可能推出。在5G功能即将成为手机“标配”的当下,苹果不能、也不敢再坐等下去了。采取积极措施,补足技术短板,是目前苹果不得不加紧完成的工作。

从10亿美元收购的力度来看,苹果进军5G芯片领域的决心很大,但目前5G芯片市场的竞争已经进入白热化阶段,苹果这条路不好走。

目前全球范围内有实力自研5G基带芯片的,主要有高通、华为、三星和联发科这几家。其中,华为依托自身在通讯领域全方位的技术优势,处于遥遥领先的地位。华为不但在5G基站等设备端占有优势,而且旗下海思研发的手机端5G芯片,也属于业界最先进行列。华为的5G芯片名为巴龙5000,是目前业内唯一同时支持NSA和SA两种组网模式的双模5G芯片。而且该芯片还兼容2G/3G/4G等网络信号,搭载这种芯片的手机,可以自由在不同网络制式间切换。

除华为外,高通、三星、联发科目前都推出了各自的5G芯片,它们的产品虽然在兼容性、耗能等方面与华为的芯片尚有差距,但也都经过了严格的实际网络应用测试,已经可以投入量产。在如此强大对手的环伺之下,苹果自研5G芯片的努力,在成本、技术先进性等各方面,都面临竞争压力。

玺哥不看好苹果收购英特尔通讯基带芯片业务

对于苹果收购英特尔通讯基带芯片业务一事,玺哥并不看好。不看好的原因,一双方之前的合作并不成功,二是苹果与英特尔两方在通讯领域确实还有欠缺。

这一点,从4G时代双方的合作情况就可看出来了。

两家在4G时代的合作,从2018年就开始了。当时苹果在iPhone XS和XS Max机型上采用了英特尔的4G基带芯片。但这次合作的效果很不好,苹果的新机被许多消费者抱怨“信号差、通话音质不好”等,业界专家将这些问题归咎于两点:一是苹果自身通讯天线设计得不好,另一点就是英特尔的通讯基带芯片性能不佳。发生这些问题后,苹果已不太愿意与英特尔合作了。只是在进入5G时代后,苹果由于在高通、三星面前连连碰壁,才不得不再次寻求与英特尔合作。

然而在5G芯片上,双方的合作依然不顺畅。尽管苹果“不计前嫌”,依然选择了英特尔作为供货方,但英特尔这个在PC时代大显身手的芯片巨头,在通讯技术领域却并不擅长。为了满足苹果的需求,英特尔投入众大资源开发了第一代5G芯片----XMM 8060,但在苹果方面的一系列测试中,这款芯片没能达到标准,最后被苹果方面否决了。英特尔只得加大投入紧急研发第二代产品 XMM 8160 5G,根据苹果方面的要求,对第二代产品在耗能、发热、连接稳定性方面做进一步改良。

时间进入2019年后,面对5G迅速发展的态势,苹果方面越来越焦虑,然而英特尔的第二代5G芯片却迟迟拿不出来,最后不得不发出声明,表示苹果要求的XMM 8160 5G芯片,最早也要在2020年才能取得成功。

多次失望后,苹果终于对英特尔失去了耐心开始实施备选方案。而失去苹果方面支持的英特尔,也不再对通讯芯片抱有希望。并于2018年开始为通讯芯片业务寻找买家。

从双方过往的合作来看,实在是谈不上成功。

此外,通信市场靠的是标准和专利,不单是有技术和钱就能获得成功的。虽然苹果是世界上最不缺现金的企业,但玺哥想说的是,在通讯领域,起关键作用的并不是纯粹的技术和资金,标准和专利才是通讯领域更核心的要素。在这两方面,苹果并没有优势。

根据德国专利数据公司IPlytics给出的最新报告,目前在全球5G SEP标准必要专利排行榜上,华为、中兴、爱立信、诺基亚、高通等企业位居前列。其中,华为声明的5G SEP专利数高达2160个,遥遥领先。而诺基亚和中兴,则分别以1516个和1424个排在第二和第三名。另外,韩国的LG和三星、欧洲的诺基亚等排名也较为靠前。苹果和他们相比,差得有点多。

要知道,必要专利是任何企业在通讯产品研发生产中无法绕过的壁垒。拥有必要专利的企业,可以建立难以逾越的门槛,只要进入通讯领域,无论是否使用这些公司直接生产的部件,都必须向必要专利所有者缴纳专利费。

可以预见,苹果的自研芯片必然会遭遇以上各个企业的阻挠。而且,就算苹果能缴纳高昂的专利费,但高昂的研发成本,较长的研发周期,并一定能成功的风险,苹果不见得能禁得起折腾。

自研5G芯片的苹果还能赶上5G这趟末班车吗?我们拭目以待。

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